Demóstenes, de quem agora vou lhes contar, não nasceu em uma época tão feliz quanto Temístocles. Atenas era certamente uma cidade mais bonita, com prédios e estátuas mais nobres do que Temístocles tinha visto, mas seu povo não era tão bom. Eles tinham ficado mais preguiçosos à medida que se tornavam mais ricos e não saíam para lutar contra os inimigos dos gregos, como faziam nos famosos dias de Termópilas e Maratona. Eles gostavam de ser informados de todos os atos gloriosos que seus antepassados ​​haviam feito, mas isso era o suficiente. E prefeririam gastar seu dinheiro indo ao teatro e aos espetáculos do que dar para pagar outros soldados para lutarem por eles.

Demóstenes: Preeminente Orador e Político Grego de Atenas (a.C. 384–322)
Quando um orador os lembrava, como Demóstenes costumava fazer, de tudo o que os atenienses haviam feito há muito tempo, eles o aplaudiram em voz alta. E depois que seu discurso terminava, eles voltavam para casa muito orgulhosos de si mesmos, mas não faziam nada.

Os tempos foram tristemente alterados.

Demóstenes não teve uma infância feliz. Ele era um garotinho doentio que não podia brincar como os outros garotos, e era visto como um gatilho. Ele gaguejava em seu discurso, e isso fazia as outras crianças rirem dele, de modo que ele se afastava o máximo que podia delas.

Seu pai morreu quando Demóstenes tinha sete anos e deixou grandes riquezas para seu filhinho. Mas os guardiões de Demóstenes eram homens maus, que usavam grande parte do dinheiro para si mesmos e não cuidavam do resto. Eles não pagavam as pessoas adequadamente para ensinar e cuidar da criança, e assim ele cresceu ignorante e doente.

Ele era tão tímido que ninguém gostava dele, e isso o deixou ainda mais tímido.

Sua mãe gostava de seu filhinho delicado, mas ouvimos tão pouco dela que parece provável que ela não tenha vivido muito depois da morte do marido. Com ela e sua irmãzinha, ele passou uma infância tranquila, perturbada, no entanto, pela sensação de que "algo estava dando errado".

Ele era muito esperto para não descobrir logo que seus guardiões estavam se comportando mal; e muitas vezes ele prometeu a si mesmo que "os pagaria" quando se tornasse homem. E algo que aconteceu quando ele tinha cerca de dezesseis anos o fez pensar em uma maneira pela qual ele poderia pagá-los.

Ele ouviu seu tutor falando sobre uma grande prova que deveria acontecer, onde um grande orador chamado Callistratus falaria. Ele implorou para ser autorizado a ir ouvi-lo, e seu tutor providenciou que ele se sentasse no corredor onde pudesse ver e ouvir sem ser visto.

Callistratus fez um grande discurso e agradou ao povo tão bem que o seguiram por Atenas em meio a multidões após o término de sua fala. "Que coisa boa é ser um grande orador", disse Demóstenes para si mesmo". Quando eu for homem, eu quero ser como Callistratus. Então eu posso fazer discursos contra meus guardiões perversos, e as pessoas vão puni-los como eles merecem".

Mas ele sabia que precisava trabalhar muito em seus livros e aprender muito, antes de fazer discursos tão bons como acabara de ouvir. Então, a partir daquele dia, ele começou a trabalhar, ouvindo sempre que podia aos oradores, inventando discursos próprios e aprendendo muita história. Pois todo aquele que quer fazer bons discursos precisa conhecer muito bem a história.

Assim que ele completou dezoito anos de idade, ele começou a falar nos tribunais contra seus guardiões. Ele teve que falar muitas vezes antes de ganhar seu caso. Mas embora os guardiões tenham sido punidos, seu dinheiro foi quase todo gasto e muito pouco foi deixado para ele.

À medida que envelheceu, ele queria fazer discursos políticos, como fazem nossos membros do Parlamento hoje em dia, quando qualquer um que goste pode vir para ouvir. Como você sabe, algumas pessoas aplaudem o orador e gritam "ouça, ouça", porque elas gostam do que ele diz. Mas outros o assobiam ou riem dele porque pensam que ele está falando mal ou falando bobagens.

Demóstenes não falava bobagem, mas nos dizem quando ele fez seu primeiro discurso político para as pessoas que ele sentou-se em meio aos rugidos do riso zombeteiro.

Isso o deixou muito infeliz, e ele foi embora sozinho para casa, não com multidões seguindo-o como haviam seguido Callistratus alguns anos antes. Sem dúvida ele estava dizendo para si mesmo: "Não é bom, nunca serei um grande orador", quando alguém lhe deu um tapinha no ombro. Ele olhou em volta e viu um homem muito velho sorrindo para ele.

"Você fala muito como Péricles", disse esse bondoso velho. (Agora, Péricles, você deve saber, era um dos melhores oradores que já existiu). "Mas você é tímido demais. Quando a multidão grita, você não deve ceder como fez hoje".

Mas, embora Demóstenes tentasse não se importar tanto com a multidão barulhenta, ele não se dava muito bem. Algum tempo depois, ele ficou tão infeliz depois de fazer um discurso que tirou o vestido por cima da cabeça enquanto caminhava para casa, para que ninguém visse quem ele era, nem como ele estava infeliz.

Mas Sátiro, um grande ator que o conhecia, o seguiu para casa e entrou em sua casa com ele.

"Não adianta", disse Demóstenes; "Eu trabalho duro, e ainda assim as pessoas vão ouvir qualquer marinheiro bêbado ao invés de mim".

"Isso é verdade", disse Sátiro, "mas você repete para mim agora algumas linhas de um drama de Eurípides".

Demóstenes fez o que lhe foi pedido, sem cometer um único erro. Mas ele disse as falas de uma maneira monótona, e não como se quisesse dizer o que estava dizendo, exatamente como, de fato, alguns meninos e meninas que você e eu conhecemos repetem sua poesia na escola.

Sátiro esperou até que Demóstenes terminasse, e então ele começou e disse novamente a mesma passagem. Que diferença havia; você dificilmente saberia que era a mesma peça. Seus olhos brilharam, sua voz soava alta e zangada, depois suave e gentilmente, e em uma parte ele balançava os braços como se quisesse machucar alguém. E então ele parou, sorrindo para os olhos abertos e surpresos de Demóstenes; e

"Você vê o que eu quero te dizer", disse ele. "Ah", exclamou Demóstenes, "vejo, vejo". Depois disso, ele fez um estudo no porão de sua casa, e lá ele ficava horas, às vezes por dias, gritando em voz alta o que ele queria dizer na próxima vez que falasse ao povo de Atenas. Seus vizinhos e amigos logo descobriram isso, e muitos riram dele por ter tantos problemas; mas ele os deixou rirem.

E com o passar do tempo, foi, como dizemos, a sua vez de rir. Pois ele se tornou tão famoso como um orador que as pessoas em terras distantes ouviram falar dele, e temiam ele e seus discursos mais do que temiam os generais e exércitos enviados para combatê-los pelos atenienses.

Mais tarde em sua vida, ele disse a um amigo que ele havia tornado sua voz mais forte, colocando pedrinhas na boca e, em seguida, em pé na praia em uma tempestade e tentando se fazer ouvir acima do rugido das ondas. Em outras ocasiões, ele costumava subir uma colina e, enquanto ainda estava ofegante de sua corrida, costumava recitar algum discurso ou poema.

Esse trabalho árduo merecia a recompensa que merecia. Por muitas centenas de anos, Demóstenes tem sido considerado o maior orador que o mundo já conheceu.

Quando ele tinha trinta e três anos de idade, ele fez o primeiro de muitos discursos contra Filipe, rei da Macedônia, o grande inimigo de Atenas. Philip desejava fazer de Atenas uma parte do reino da Macedônia, e o partido patriótico em Atenas desejava manter Atenas livre, como fazia há muito tempo. Até o final da vida de Filipe, Demóstenes, que era uma dessas pessoas, era inimigo de Filipe. Ele estava sempre falando contra Filipe e sempre trabalhando contra ele, de todas as maneiras possíveis.

Ele persuadiu os atenienses a lutar contra Filipe, mas eles não venceram; e no campo de Queroneia encontraram um terrível desastre. Ainda Philip pensou muito de Atenas, por causa de sua gloriosa história no passado, para que ele não iria ferir os atenienses.

Ainda Demóstenes nunca poderia gostar dele, ou perdoá-lo. Quando finalmente Philip foi assassinado (você vai saber mais sobre isso no próximo capítulo), embora Demóstenes estivesse de luto por sua filha, que havia morrido ultimamente, ele adiou suas roupas pretas. Vestiu-se magnificamente e pôs uma coroa de flores na cabeça para mostrar a sua alegria por Atenas estar finalmente livre do seu grande inimigo.

Os atenienses realizaram festivais de ação de graças por toda a cidade. Um homem só encontrou defeitos em sua alegria - Phocion - um general e orador que raramente concordava com Demóstenes. Não que ele gostasse de Philip ou acreditasse nele. Mas ele achava que os atenienses gostavam muito de prazer e que Demóstenes perdia tempo contando-os ou esperando que fossem como seus antepassados. Assim, quando Phocion os viu alegremente vestidos e fazendo férias, ele os lembrou gravemente que o exército do inimigo era menos de um homem só.

Nem os atenienses nem os outros gregos o ouviam. Eles ouviram alegremente Demóstenes, que trabalhou duro e falou com frequência para persuadir todos os gregos a se unirem contra Alexandre, filho de Filipe, de quem você ouvirá mais no próximo capítulo.

No entanto, todos os preparativos deram em nada. Quando Alexandre marchou contra Tebas, a cidade de Epaminondas e Pelópidas, os outros gregos ficaram com medo e deixaram o pobre Tebas sozinho para combater o grande inimigo. Os tebanos eram. derrotado totalmente, e sua bela e antiga cidade derrubada, exceto os templos e a casa do grande poeta Píndaro.

Demóstenes ficou amargamente desapontado com a derrota de Tebas e talvez ainda mais porque Atenas não tinha ido ajudar os tebanos. Temia também que Atenas sofresse tão bem quanto Tebas. E logo um mensageiro veio do rei Alexandre, ordenando aos atenienses que mandassem oito de seus oradores (entre eles Demóstenes) para serem reféns do bom comportamento dos atenienses. Agora, os reféns só são bem tratados pelo vencedor se a cidade conquistada se comportar bem. E, em qualquer caso, eles podem ser mantidos longe de suas casas por anos, e ninguém gosta de ir como refém. De novo, Alexandre se comportou tão cruelmente com os tebanos que ele havia conquistado, que parecia que ele poderia tratar mal os reféns. Demóstenes fez um discurso ao povo para persuadi-los a não enviar os homens que Alexandre queria. Em vez disso, um ateniense chamado Dêmades, que era amigo de Alexandre, foi, implorou aos outros e voltou em segurança para Atenas.

Nos cinco anos seguintes, Demóstenes teve uma vida muito tranquila. Então ele teve que lutar um grande caso nos tribunais de justiça. Aconteceu dessa maneira.

Alguns anos antes, Demóstenes reconstruiu, às suas próprias custas, as muralhas da cidade de Atenas. Por tudo isso e por tudo que fizera por Atenas, um ateniense chamado Ctesifonte pedira ao povo que desse a Demóstenes uma coroa de ouro. As pessoas concordaram alegremente, e foi sugerido que no grande festival do ano, quando todos os cidadãos e muitos visitantes ilustres estivessem juntos no teatro, o arauto dissesse em voz alta, para todos ouvirem, que esta coroa de ouro seria dado a Demóstenes pelo seu nobre serviço ao seu país.

Mas antes que isso fosse acertado, Ésquines, um orador que odiava Demóstenes e que levara o dinheiro do rei Filipe para trair Atenas, levantou-se e disse que as leis proibiam isso. Se a coroa de ouro fosse dada, ele traria uma ação contra Demóstenes.

O povo, porém, dera a coroa a Demóstenes, no teatro do grande festival; e enquanto Demóstenes ainda era o principal favorito em Atenas, Ésquines não ousou iniciar seu processo contra ele.

Mas, nesse ano, quando tudo o que Demóstenes viveu e esperava parecer ter fracassado, Ésquines achou que era um bom momento para começar seu ataque.

Algum dia você lerá seu discurso por si mesmo; e depois você deve ler o discurso de Demóstenes em resposta. Foi um longo discurso; mas de todos os discursos que Demóstenes jamais fez, é o melhor. Não admira que ele tenha ganho o seu caso, enquanto Ésquines teve que deixar Atenas e viver o resto da sua vida na ilha de Rodes.

Foi uma vitória gloriosa para Demóstenes, e uma que ele bem merecia.

Teria ficado feliz por ele ter morrido na hora de sua vitória. Pois, seis anos depois, ele foi acusado de aceitar um suborno de um servo desonesto de Alexandre, chamado Hárpalo, e de ser descuidado em manter uma grande soma de dinheiro que Hárpalo deixara sob seus cuidados. Há tantas histórias diferentes contadas sobre esse dinheiro, que não podemos ter certeza do que realmente aconteceu. De uma coisa temos certeza - que Demóstenes não queria nem usava o dinheiro para si mesmo. Ele desejava que a cidade fosse rica o suficiente para lutar contra o rei Alexandre novamente algum dia, e achou justo levar o dinheiro de Alexandre para usá-lo dessa maneira. Pois então, como agora, os homens acreditavam que "Tudo é justo no amor e na guerra".

Mas os atenienses disseram que Demóstenes deve pagar uma multa muito pesada como punição. Ele não era um homem rico e não podia pagá-lo. Então ele foi jogado na prisão. Ele logo escapou da prisão para Egina, não muito longe de Atenas. Ali estava sentado muitas vezes à beira-mar, olhando para Atenas, com lágrimas nos olhos; porque ele amava tanto a sua cidade que não podia ser feliz longe dela. Felizmente, ele não teve que ficar longe por muito tempo.

Alexandre morreu no Extremo Oriente e os gregos se uniram novamente para lutar por sua liberdade. Demóstenes ajudou-os como antes, e tão ansiosamente como se não estivesse no exílio. Os atenienses ficaram tão satisfeitos que o convidaram a voltar para casa. Eles desceram para o porto em meio a multidões para recebê-lo em casa, de modo que seu retorno foi como o de um herói conquistador. Foi-lhe dado algum trabalho pelo qual ele ganhou tanto dinheiro quanto a multa. Então ele conseguiu pagar a multa finalmente.

Mas o fim estava próximo.

Embora Alexandre estivesse morto, seus generais não estavam, e eles vieram lutar contra os gregos. Os gregos lutaram muito bravamente, mas foram derrotados. Antípatro, o general dos macedônios, enviou seus soldados para morar em Atenas para manter o povo em ordem. Ele ordenou que Demóstenes e Hipérides, os oradores que haviam sido os maiores inimigos de Alexandre, fossem mortos. Demóstenes deixou a cidade e fugiu para o templo de Poseidon, em Kalaureia.

Antípatro enviou um ator chamado Archias depois de Demóstenes para matá-lo. Mas não era lícito matar alguém em um templo, então Archias tentou persuadir Demóstenes a sair. Como ele não podia, ele disse que iria tirá-lo à força.

Então Demóstenes disse: "Espere até que eu tenha escrito uma carta para meus amigos em casa; então eu irei com você".

Então ele se sentou e pegou a caneta dele, que ele tinha com ele, e que ele tinha preenchido com um forte veneno, e começou a escrever. Ele tinha o hábito de morder a caneta enquanto pensava no que deveria escrever; e agora, quando ele mordeu a caneta, ele sugou o veneno.

Archias estava cansado de esperar e enviou os soldados para apressar Demóstenes. Mas ele os seguiu e viu que Demóstenes estava encostado no altar com a cabeça coberta. Quando Archias falou com ele, ele descobriu a cabeça e levantou-se como se fosse até Archias. O veneno havia feito seu trabalho e, ao tentar sair do templo, caiu com um gemido perto do altar e morreu.

Quarenta anos depois, os atenienses montaram uma estátua de bronze dele na cidade e aprovaram uma lei segundo a qual seu filho mais velho deveria ser tratado como convidado da cidade, e jantavam com os funcionários de Atenas no salão público, ao qual chamavam o Prytaneum.

Mas o memorial mais duradouro do grande orador está em suas próprias palavras de ouro, que os estudiosos leem e estudam em todo o mundo até hoje.

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